Investigación

¿Cuántas especies de árboles tropicales hay en el mundo? 143 investigadores acaban de descubrirlo

¡Encontraron hasta 53.000 especies en los bosques tropicales!
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Nuevo estudio global calcula que los bosques tropicales del mundo pueden albergar entre 40,000 y 50,000 especies arbóreas, algunas muy poco conocidas. Foto: Pixabay.

Nuevo estudio global calcula que los bosques tropicales del mundo pueden albergar entre 40,000 y 50,000 especies arbóreas, algunas de ellas muy poco conocidas. Foto: Pixabay.

Ya no se trata de encontrar la aguja en un pajar. Una tarea más compleja sería contar toda la paja de un establo.

Y un nuevo estudio hace exactamente eso al documentar los resultados de una investigación llevada a cabo al otro lado del globo con el objetivo de contar el número de especies arbóreas encontradas en los bosques tropicales del planeta.

Según cálculos de los autores —de todos los 143 que participaron en el estudio— los bosques tropicales del mundo albergan entre 40,000 y 53,000 especies arbóreas, algunas de ellas muy poco conocidas.

La investigación representa uno de los primeros intentos por construir una base de datos global de especies arbóreas tropicales.

Anteriormente, este tipo de levantamiento había contabilizado árboles ubicados en áreas especificas, sin ningún tipo de consistencia. Los cálculos de otros estudios oscilaban entre 37,000, 43,000 y 50,000 especies, basados en opiniones de expertos”, según los investigadores.

“Estos cálculos no se llevaban a cabo de forma sistemática”, dijo Terry Sunderland, investigador principal del Centro para la Investigación Forestal Internacional (CIFOR), uno de los autores del estudio.

“Se trata de reevaluar el estado del conocimiento, entender dónde hay vacíos y cómo podemos llevar a cabo estos análisis globales. Se trata de reevaluar el estado del conocimiento, entender dónde hay vacíos y cómo podemos llevar a cabo estos análisis globales.

EL PAISAJE FORESTAL A NIVEL GLOBAL

Para llevar a cabo el estudio, los investigadores crearon una base de datos con más de 650,00 árboles de más de 11,000 especies encontrados en regiones tropicales de África, Asia y América Latina.

Este enfoque tuvo dos beneficios específicos: congregó a investigadores de todo el mundo y colocó a los investigadores de países en desarrollo en el escenario mundial de publicaciones.

Los resultados del estudio cuestionaron algunas premisas existentes en torno a la especiación de árboles tropicales.

En este sentido, América Latina, ofrece un buen ejemplo. Por mucho tiempo, se la había considerado hogar de los bosques más diversos del planeta, pero el estudio demostró que el Sudeste Asiático tiene varias áreas igualmente diversas, albergando ambas regiones entre 19,000 y 25,000 especies.

África, por otro lado, presentaba tan solo entre 4,500 y 6,000 especies. Sin embargo, aún excede con creces la cantidad de especies encontradas en otros bosques del globo: los bosques templados de Europa albergan tan solo 124 especies.

Estas disparidades se deben principalmente a las diferencias en la cantidad de precipitación entre regiones, ya que una alta tasa de precipitación está generalmente relacionada con una mayor biodiversidad de plantas.

“Esta investigación sugiere que si estamos interesados en la conservación de nuestra biodiversidad, entonces es precisamente allí donde debemos concentrar todos nuestros esfuerzos”, dice Sunderland. “Creo que se trata de una herramienta de manejo fundamental”.

Investigación realizada anteriormente indicó que una alta biodiversidad significa alta biomasa.

El levantamiento de especies arbóreas, entonces, podría convertirse en un insumo importante para programas como REDD+, mecanismo orientado a mitigar el cambio climático y proteger las especies animales y vegetales, ofreciendo créditos a cambio de mantener los bosques intactos.

¿PERO DE CUÁNTAS ESPECIES ESTAMOS HABLANDO EXACTAMENTE?

El estudio revela que muchos bosques tropicales albergan innumerables especies con poblaciones pequeñas, aunque no queda claro cuántas o cuán pequeñas son estas poblaciones.

Esta es una interrogante que otros investigadores deberán responder en el futuro. Algunas de estas especies podrían estar en peligro de extinción, por lo que deben ser protegidas, mientras que en otros casos se podría tratar de especies menos conocidas.

“Este es uno de los principales problemas de los bosques”, dice Sunderland. “Existen muchos patrones de especiación para los que no podemos decir ´vamos a proteger un área aquí y eso nos va a permitir proteger toda la biodiversidad´. No funciona de esa manera”.

“Este es uno de los principales problemas de los bosques”, dice Sunderland. “Existen muchos patrones de especiación para los que no podemos decir ´vamos a proteger un área aquí y eso nos va a permitir proteger toda la biodiversidad´. No funciona de esa manera”.

Además de servir de insumo para la toma de decisiones relacionadas con la conservación, los levantamientos de árboles sientan las bases que permitirán efectuar comparaciones con estudios en el futuro, algo particularmente importante, a medida que los bosques van cambiando con el clima.

Los cambios producidos en los bosques, documentados durante milenios, están ocurriendo ahora más rápidamente, dice Sunderland.

Temperaturas más cálidas en el Trópico pueden reducir la tasa de precipitación, derivando en una sequía que podría resultar peligrosa para los bosques. Y, si tenemos al mismo tiempo deforestación, la sequía podría decimar las poblaciones arbóreas existentes.

La recolección de conocimiento acerca del estado de los árboles hoy en día será crucial para evaluar y tal vez aminorar el daño de las próximas décadas.

“No se trata simplemente de un ejercicio académico, interesante e importante. También proporciona la línea de base que permitirá monitorear patrones y tendencias a medida que las cosas van cambiando con el cambio climático, dice Sunderland.

“La creación de esa línea de base nos permite entender la rapidez y la naturaleza de ese cambio”.

Terry Sunderland es científico principal de CIFOR. Puede ponerse en contacto con él  en t.sunderland@cgiar.org

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